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¿Es la Stevia un Edulcorante Seguro?

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La Stevia es uno de los edulcorantes “naturales” más populares, y goza de una reputación como un sustituto más saludable del azúcar. Sin embargo, ¿qué tan buena es ésta opción?

Además, ¿es seguro?

Este artículo examina la investigación sobre la stevia como edulcorante, desde los beneficios para la salud hasta los riesgos y efectos secundarios potenciales.

  • Las hojas de esta planta contienen compuestos activos de sabor dulce conocidos como glucósidos de esteviol. De hecho, estos compuestos son entre 150 y 300 veces más dulces que el azúcar (1).
  • El más significativo entre estos glucósidos es un compuesto llamado rebaudiósido A, y muchos edulcorantes usan extractos puros de este compuesto. El segundo glucósido se llama esteviósido.
  • La extracción de estos glucósidos de esteviol de las hojas de la planta produce un sabor concentrado e intensamente dulce.
    No digerimos completamente la stevia
  • Al ser ingerido, nuestro sistema digestivo descompone la stevia en un compuesto llamado glucurónido de esteviol, que luego es excretado por la orina.

El edulcorante a base de Stevia ahora goza de éxito comercial como una alternativa al azúcar no glucémica, sin carbohidratos y sin calorías y, aunque parezca un producto nuevo, la stevia tiene una larga historia que se remonta a la antigüedad.

En algunos países como China y Paraguay, las hojas de stevia pura han sido valoradas por su dulzura natural durante siglos (2).

La stevia es un extracto intensamente dulce de las hojas de la planta stevia rebaudiana. Se utiliza como edulcorante sin calorías.

Tipos de Stevia

En primer lugar, hay cuatro tipos diferentes disponibles:

Stevia Extracto en Polvo

  • Los extractos de stevia en polvo proporcionan un poderoso sabor dulce; sólo una cucharadita equivale a una taza de azúcar.
    Debido a las regulaciones de la FDA en los Estados Unidos, sólo los extractos de stevia que contienen una concentración del 95% o más de glicósidos de esteviol tienen el estatus GRAS (3).

GRAS es un estándar reconocido como seguro, y cualquier aditivo alimentario que no cumpla con este requisito no puede ser vendido legalmente como ingrediente.

  • Esta forma en polvo de stevia funciona mejor para hornear.
  • Como no se licua a menos que alcance altas temperaturas, no se disuelve fácilmente en té o café.

¿Cómo se Fabrica?

La Stevia no es naturalmente un polvo blanco, y para crear este producto se requiere una cierta cantidad de procesamiento:

  • Para la fabricación de la stevia en polvo, los productores pueden utilizar técnicas de extracción con agua o con disolventes.
  • Sin embargo, la mayoría de las grandes marcas utilizan este último método de procesamiento a base de disolventes.
  • Este proceso implica el uso de disolventes como acetona, alcohol y metanol para extraer los glicósidos de esteviol de las hojas (4).
  • A continuación, la solución se somete a un proceso de recristalización para crear el extracto en polvo a partir de la solución líquida dulce concentrada.

Gotas Líquidas

  • Las gotas líquidas de Stevia se hacen de manera similar a los extractos en polvo; la única diferencia es que no hay un proceso de recristalización al final.
  • En contraste con la forma en polvo, la stevia líquida funciona bien en bebidas como el té y el café, ya que es fácil de mezclar.
  • A pesar de la opinión popular, también es posible usar stevia líquida para hornear, y aproximadamente una cucharadita equivale a una taza (200 g) de azúcar.

Hoja Entera de Stevia

Es posible comprar la forma de hoja entera de la stevia, la opción más natural de todas. Las hojas de estevia pueden venir en dos variedades; las hojas secas de tamaño normal son de un solo tipo, y también puede encontrar formas en polvo de las hojas secas. Aunque las hojas reales no son ni mucho menos tan dulces como los edulcorantes concentrados, tienen un sabor ligeramente dulce.

  • Las hojas de Stevia funcionan bien para dar sabor al té, y son una buena bebida de té de hierbas dulce también. Sin embargo, no son los adecuados para hornear.

Mezclas de Stevia

El cuarto tipo de edulcorantes de stevia son los diferentes tipos de mezclas de stevia.

  • En el lado negativo, algunas de estas mezclas contienen sólo cantidades mínimas de stevia junto con cantidades mayores de un ingrediente diferente.
  • A menudo, el ingrediente principal es el eritritol, un alcohol de azúcar que también es no glucémico y cero carbohidratos. Sin embargo, en otras ocasiones, las mezclas de stevia también pueden contener dextrosa, que es azúcar.
  • Dado que la mayoría de la gente probablemente está comprando stevia para evitar el azúcar, esto es lo último que queremos incluir en la mezcla.

Existen cuatro variedades principales de stevia en el mercado: hoja entera, extractos en polvo, extractos líquidos y mezclas que contienen ingredientes adicionales.

¿Por qué usar la Stevia como edulcorante?

En primer lugar, la razón más contundente para considerar el uso de la stevia es como un sustituto del azúcar. Si alguien no usa ya azúcar para endulzar alimentos o bebidas, entonces no hay ninguna razón real para empezar a usar la stevia.

Sin embargo, usarlo para reemplazar (o reducir) el azúcar puede traer muchas ventajas.

Con todas las noticias en los medios de comunicación acerca de los daños del azúcar, muchas personas están haciendo todo lo posible para reducir su consumo o evitarlo por completo. A pesar de esto, algunas personas todavía quieren disfrutar de los dulces ocasionales o de una taza de café bien endulzado. Para estas personas, la stevia puede ser una forma más saludable de consumir estos productos. También está el hecho de que la stevia contiene cero carbohidratos y no tiene respuesta glucémica, lo que la hace adecuada para personas con diabetes (6).

La razón principal para considerar la stevia es que ofrece un sabor similar al del azúcar, pero sin los efectos negativos de ésta.

Beneficios Para la Salud

Ahora vamos a examinar algunos de los beneficios que la stevia puede proporcionar:

La Stevia Tiene un Impacto Neutro en la Salud Dental

Una de las consideraciones más importantes aquí es la salud dental. A diferencia del azúcar, la stevia no afecta negativamente la salud bucal y no produce caries.

  • Las especies de bacterias en la boca dependen de los azúcares en fermentación que producen los ácidos que pueden dañar el esmalte dental (7).
  • Dado que muchas personas consumen azúcar en exceso, las tasas de caries y problemas dentales han aumentado en los últimos años, especialmente entre los niños pequeños (8).
  • Dado que la stevia no contiene carbohidratos fermentables, no es perjudicial para la salud dental (9).

La Stevia no contribuye a la formación de caries y tiene un efecto neutro en la salud bucal.

La Stevia es Mejor que el Azúcar

Con base en la riqueza de la evidencia existente, la stevia parece ser mucho mejor para la salud que el azúcar.

  • Por un lado, las revisiones sistemáticas muestran que los niveles más altos de consumo de azúcar parecen aumentar el riesgo de diabetes tipo 2 y obesidad (10, 11).
  • Además, las revisiones sistemáticas muestran una relación entre el consumo de bebidas azucaradas y la obesidad y los factores de riesgo para las enfermedades cardiovasculares (12, 13).
  • Como se mencionó anteriormente, el azúcar también afecta negativamente nuestra salud bucal, mientras que la stevia no.

En vista de las pruebas actuales, la sustitución del azúcar por la stevia disminuye los factores de riesgo de varios resultados adversos para la salud.

La Stevia es una Opción No Glucémica para las Personas con Diabetes

La diabetes afecta a millones de personas en todo el mundo y, si no se controla, puede provocar complicaciones como neuropatía periférica y enfermedades cardiovasculares.

  • Por el lado positivo, un control glucémico estricto (mantener bajos los niveles de glucosa en sangre) puede reducir el riesgo de complicaciones relacionadas con la diabetes (14, 15).
  • Debido a que el azúcar aumenta drásticamente los niveles de glucosa e insulina en la sangre, reemplazarlo con un edulcorante no glucémico como la stevia puede ayudar a regular el azúcar en la sangre.
  • Además, la stevia puede tener algunos beneficios adicionales para las personas con diabetes. Por ejemplo, aquí están los hallazgos de varios ensayos aleatorios y controlados sobre el uso de la stevia con diabetes (16, 17, 18, 19). Veamos:

En un ensayo aleatorio, todos los pacientes que bebían té endulzado con hojas de stevia secas experimentaron una disminución de la glucosa en sangre y de la presión arterial.

En un grupo de pacientes prediabéticos, el consumo de extracto de stevia purificado (rebaudiósido A) durante 2 semanas no tuvo efecto alguno sobre la respuesta glucémica.

Una revisión sistemática de ensayos aleatorios encontró que, a través de nueve estudios con un total de 756 pacientes, los glucósidos esteviol reducen significativamente la presión arterial y los niveles de glucemia en ayunas.

En un ensayo aleatorio, doble ciego, controlado, una dosis de 200 mg de Stevia no produjo respuesta glucémica en pacientes obesos.

Estudios de alta calidad demuestran que la stevia es una opción mucho más saludable que el azúcar para pacientes con diabetes. Además, la stevia puede incluso ayudar a regular la glucosa en sangre.

La Stevia Puede Ayudar a Controlar el Peso y a Combatir la Obesidad

En primer lugar, debemos tener claro que la stevia no tiene ningún efecto mágico en la pérdida de peso. No existe tal cosa como una píldora mágica, y ningún alimento (o suplemento) hará que la grasa desaparezca.

Sin embargo, reemplazar la ingesta calórica del consumo de azúcar con stevia sin calorías puede ayudar a reducir la ingesta energética diaria total. Por ejemplo, si alguien está bebiendo varias latas de refrescos endulzadas todos los días, esas calorías pueden sumar. Por lo tanto, cambiar estas opciones azucaradas y sustituirlas por bebidas con sabor a stevia puede, indirectamente, conducir a la pérdida de peso.

Reemplazar las bebidas densas en energía endulzadas con azúcar por opciones endulzadas con stevia puede reducir dramáticamente la ingesta de calorías. Como resultado, se puede presentar pérdida de peso.

¿Es Segura la Stevia?

Como hemos visto, la sustitución del azúcar por la stevia tiene numerosos beneficios potenciales. Sin embargo:

¿Existen Problemas de Salud o Riesgos por el Consumo de Stevia?

Veamos:

Las Hojas de Stevia No son GRAS

Aunque la FDA ha dado a los extractos refinados de stevia el estatus de ‘generalmente reconocidos como seguros’, aún no lo ha hecho con la stevia de hoja entera.

Como se ha mencionado anteriormente, sólo los extractos que contienen más del 95% de glicósidos de esteviol (los compuestos activos dulces) están autorizados para su uso como aditivos alimentarios. Esto se debe a que todavía no hay suficientes pruebas de la inocuidad de las hojas de stevia crudas. Si bien es posible comprar las hojas enteras por sí mismas, es ilegal que los fabricantes las incluyan en sus productos de alimentos o bebidas.

¿Significa Esto que las Hojas Enteras de Stevia son Peligrosas?

No, sólo significa que aún no se han realizado suficientes estudios para disipar las preocupaciones de seguridad. Este hecho podría deberse a que la venta de hojas enteras es mucho menos rentable que la fabricación de extractos costosos y, como resultado, es posible que no se disponga de fondos para tales estudios. De cualquier manera, es algo que hay que tener en cuenta.

Sólo los extractos de stevia son ‘generalmente reconocidos como seguros’ por la FDA.

Stevia y Niños

¿Los Niños Pueden Usar Stevia?

Es una pregunta común, pero no hay muchos estudios específicos que investiguen este tema. El primer punto a considerar es que a un edulcorante no se le daría el estatus de “generalmente reconocido como seguro” si representara un riesgo único para los niños. Además, mientras que una revisión de investigación de la stevia sugirió que es beneficioso para los niños, probablemente depende de cómo se está usando el edulcorante (20).

Por ejemplo, no es ningún secreto que la caries dental es un problema cada vez más importante en niños pequeños:

  • En este sentido, un estudio reciente encontró que el 54% de los niños tienen dientes cariados, perdidos o empastados (21).
    Con esto en mente, reemplazar el azúcar con stevia podría ser beneficioso.
    Sin embargo, ¿es beneficioso añadir stevia a la dieta saludable de un niño? Probablemente no, ya que sólo es un edulcorante no nutritivo y no esencial.
  • Por último, al igual que muchos otros productos alimenticios, la stevia tiene una “ingesta diaria recomendada” (IDR).
    En el caso de la stevia, esta IDR es de 4 mg de glicósidos de esteviol por kilogramo de peso corporal (22).
    Aunque estas pautas de IDR generalmente dejan un margen de seguridad grande (100 veces), siempre es mejor estar en el lado seguro.

Ninguna evidencia sugiere daño por el consumo de stevia en niños. Por el contrario, reemplazar el azúcar con el edulcorante mejorará la salud dental.

Embarazo

¿Se Puede Seguir Usando la Stevia si Estás Embarazada?

Según la American Pregnancy Association y la FDA, la respuesta es sí (23).

La Stevia es generalmente reconocida como segura durante el embarazo. A pesar de esto, sería necesaria más investigación científica sobre los efectos en el útero que puede tener la stevia (y todos los edulcorantes). Dicho esto, no hay evidencia de daño, por lo tanto la stevia es ‘oficialmente’ (FDA) segura para las mujeres embarazadas.

La FDA y la American Pregnancy Association consideran que el uso de la stevia es “seguro” durante el embarazo.

Stevia y Cáncer

En la década de 1990, varios estudios en animales habían sugerido que la stevia podría aumentar la proliferación celular y potencialmente causar cáncer. Como presunto carcinógeno, la FDA (así como la UE) pronto prohibió la venta de stevia. Sin embargo, finalmente recibió el reconocimiento general como seguro en 2008 y ha estado a la venta desde entonces.

  • Una ligera preocupación es que algunos estudios con ratas han demostrado que el esteviósido puede dañar el ADN (24).
    Por supuesto, los humanos no son ratas, y la mayoría de los extractos de stevia tienden a usar rebaudiosido A en lugar de esteviosido.

Estudios a Largo Plazo…

No existen estudios a largo plazo sobre la seguridad de la stevia en humanos.

Algunos extractos de las hojas de stevia han mostrado una actividad cancerígena potencial en estudios en animales. Sin embargo, en la actualidad, la FDA considera que la stevia es segura.

Efectos Secundarios

Todos los alimentos e ingredientes pueden afectar a diferentes personas de diferentes maneras. Sin embargo, la mayoría de los efectos secundarios de la ingesta de stevia provienen de los productos de la mezcla de stevia.

Debido a que la stevia es intensamente dulce, estas mezclas presentan una cantidad significativa de alcoholes de azúcar (como eritritol o xilitol) y una pequeña cantidad de stevia.

  • Desafortunadamente, en algunas personas, los alcoholes de azúcar pueden causar problemas digestivos como dolor abdominal, hinchazón, calambres, diarrea y gases (25, 26).
    Cualquier persona que experimente tales problemas puede beneficiarse de cambiar a un extracto edulcorante puro de stevia en lugar de una mezcla.

Los productos comerciales de estevia que también contienen alcoholes del azúcar pueden causar malestar digestivo en grandes dosis.

Conclusiones

  • De la investigación actual, sólo hay unas pocas preocupaciones acerca de la stevia, y no hay evidencia de que el edulcorante cause daño en estudios en humanos.
  • De hecho, la mayoría de los estudios muestran que proporcionó algunos beneficios.
  • En general, la mayoría de las investigaciones sugieren que este edulcorante es una opción más saludable que el azúcar y las opciones de edulcorantes artificiales como el aspartamo y la sucralosa.
  • Sin embargo, ¿es la stevia específicamente “saludable”?
    Primero, y más importante, deberíamos intentar limitar nuestro consumo de productos ultraprocesados de sabor dulce. Sin embargo, esto no significa que la stevia sea especialmente “mala”. Siempre y cuando basemos la mayor parte de nuestra dieta en alimentos enteros y densos en nutrientes, la stevia es uno de los mejores edulcorantes para cuando queremos algo dulce.

About Darío Santana

Director Fisicología Online

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